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New York Times Editorial:

A Prisoner Swap With Cuba

Nov. 3, 2014
Reprinted from New York Times

Nearly five years ago, authorities in Cuba arrested an American government subcontractor, Alan Gross, who was working on a secretive program to expand Internet access on the island. At a time when a growing number of officials in Washington and Havana are eager to start normalizing relations, Mr. Gross’s continued imprisonment has become the chief obstacle to a diplomatic breakthrough.

There is only one plausible way to remove Mr. Gross from an already complicated equation. The Obama administration should swap him for three convicted Cuban spies who have served more than 16 years in federal prison.

Officials at the White House are understandably anxious about the political fallout of a deal with Havana, given the criticism they faced in May after five Taliban prisoners were exchanged for an American soldier kidnapped in Afghanistan. The American government, sensibly, is averse to negotiating with terrorists or governments that hold United States citizens for ransom or political leverage. But in exceptional circumstances, it makes sense to do so. The Alan Gross case meets that criteria.

Under the direction of Development Alternatives Inc., which had a contract with the United States Agency for International Development, Mr. Gross traveled to Havana five times in 2009, posing as a tourist, to smuggle communications equipment as part of an effort to provide more Cubans with Internet access. The Cuban government, which has long protested Washington’s covert pro-democracy initiatives on the island, tried and convicted Mr. Gross in 2011, sentencing him to 15 years in prison for acts against the integrity of the state.

Early on in Mr. Gross’s detention, Cuban officials suggested they might be willing to free him if Washington put an end to initiatives designed to overthrow the Cuban government. After those talks sputtered, the Cuban position hardened and it has become clear to American officials that the only realistic deal to get Mr. Gross back would involve releasing three Cuban spies convicted of federal crimes in Miami in 2001.

In order to swap prisoners, President Obama would need to commute the men’s sentences. Doing so would be justified considering the lengthy time they have served, the troubling questions about the fairness of their trial, and the potential diplomatic payoff in clearing the way toward a new bilateral relationship.

The spy who matters the most to the Cuban government, Gerardo Hernández, is serving two life sentences. Mr. Hernández, the leader of the so-called Wasp Network, which infiltrated Cuban exile groups in South Florida in the 1990s, was convicted of conspiracy to commit murder. Prosecutors accused him of conspiring with authorities in Havana to shoot down civilian planes operated by a Cuban exile group that dropped leaflets over the island urging Cubans to rise up against their government. His four co-defendants, two of whom have been released and returned home, were convicted of nonviolent crimes. The two who remain imprisoned are due for release relatively soon.

A three-judge panel on the United States Court of Appeals for the 11th Circuit overturned the convictions in August 2005, ruling that a “perfect storm” of factors deprived the five defendants of a fair trial. The judges found that widespread hostility toward the Cuban government in Miami and pretrial publicity that vilified the spies made it impossible to impanel an impartial jury. The full court later reversed the panel’s finding, reinstating the verdict. But the judges raised other concerns about the case that led to a reduction of three of the sentences.

One of the judges, Phyllis Kravitch, wrote a dissenting opinion arguing that Mr. Hernández’s murder-conspiracy conviction was unfounded. Prosecutors, she argued, failed to establish that Mr. Hernández, who provided Havana with information about the flights, had entered into an agreement to shoot down the planes in international, as opposed to Cuban, airspace. Downing the planes over Cuban airspace, which the exiles had penetrated before, would not constitute murder under American law.

Bringing Mr. Hernández home has become a paramount priority for Cuba’s president, Raúl Castro. Cuban officials have hailed the men as heroes and portrayed their trial as a travesty. Independent entities, including a United Nations panel that examines cases of arbitrary detentions and Amnesty International, have raised concerns about the fairness of the proceedings. The widespread view in Cuba that the spies are victims has, unfortunately, emboldened Cuba to use Mr. Gross as a pawn.

For years, officials in Washington have said that they would not trade the Cuban spies for Mr. Gross, arguing that a trade would create a false “equivalency.”

But a prisoner exchange could pave the way toward re-establishing formal diplomatic ties, positioning the United States to encourage positive change in Cuba through expanded trade, travel opportunities and greater contact between Americans and Cubans. Failing to act would maintain a 50-year cycle of mistrust and acts of sabotage by both sides.

Beyond the strategic merits of a swap, the administration has a duty to do more to get Mr. Gross home. His arrest was the result of a reckless strategy in which U.S.A.I.D. has deployed private contractors to perform stealthy missions in a police state vehemently opposed to Washington’s pro-democracy crusade.

While in prison, Mr. Gross has lost more than 100 pounds. He is losing vision in his right eye. His hips are failing. This June, Mr. Gross’s elderly mother died. After he turned 65 in May, Mr. Gross told his loved ones that this year would be his last in captivity, warning that he intends to kill himself if he is not released soon. His relatives and supporters regard that as a serious threat from a desperate, broken man.

If Alan Gross died in Cuban custody, the prospect of establishing a healthier relationship with Cuba would be set back for years. This is an entirely avoidable scenario, as Mr. Obama can easily grasp, but time is of the essence.

The New York Times also published this timeline to help readers understand the two cases.

     

Editorial del New York Times:

Un canje de presos con Cuba

3 de noviembre de 2014
Tomado de New York Times

Hace casi cinco años, las autoridades en Cuba detuvieron a Alan Gross, un subcontratista del gobierno estadounidense que estaba trabajando en un sigiloso proyecto para expandir el acceso a Internet en la isla. Aunque un creciente número de líderes en Washington y La Habana parecen estar ansiosos por comenzar a normalizar la relación entre los países, el caso de Gross se ha convertido en el principal obstáculo para lograr un avance diplomático.

Solo hay una manera viable de retirar a Gross de una ecuación suficientemente compleja. La administración Obama debe canjearlo por tres espías cubanos que llevan más de 16 años tras las rejas en Estados Unidos.

En la Casa Blanca, la posibilidad de un intercambio de presos con La Habana genera ansiedad, debido a las críticas que surgieron en mayo, cuando Estados Unidos negoció la liberación de un soldado secuestrado en Afganistán a cambio de cinco líderes del movimiento Talibán. El gobierno estadounidense, sensatamente, suele rehusarse a negociar con terroristas o gobiernos que detienen a sus ciudadanos en busca de dinero o concesiones políticas. En circunstancias excepcionales, vale la pena hacerlo. El caso de Gross es una de ellas.

Gross viajó a La Habana cinco veces en 2009, bajo la dirección de Development Alternatives Inc., que tenía un contrato con la Agencia para el Desarrollo Internacional de Estados Unidos. Fingiendo ser turista, transportó furtivamente equipos de comunicación como parte de una iniciativa para proveerles a más cubanos acceso al Internet. El Gobierno cubano, que lleva años protestando los proyectos encubiertos para promover reformas democráticas en la isla, condenó a Gross en 2011 a 15 años de prisión por actos que atentan contra la integridad del Estado.

Durante los primeros meses de su detención, funcionarios en la isla sugirieron que estarían dispuestos a liberar a Gross si Washington suspendía los proyectos cuyo fin es destituir al actual Gobierno cubano. Esas negociaciones no prosperaron, y la postura de la isla se ha endurecido. Funcionarios norteamericanos han concluido que para lograr la libertad de Gross, es necesario repatriar a tres espías cubanos que fueron condenados en un juzgado federal en Miami, en 2001.

Para efectuar un canje, el Presidente Obama tendría que suspender el resto de la condena de los reos. Esa acción sería justificable si se tiene en consideración el largo periodo que han estado presos, las críticas válidas que han surgido respecto a la integridad del proceso judicial que enfrentaron, y los posibles beneficios que un canje podría representar para lograr un acercamiento bilateral.

El espía que más le importa al Gobierno cubano, Gerardo Hernández, fue condenado a cadena perpetua. Hernández, el líder de la Red Avispa, una agrupación que infiltró grupos de exiliados cubanoamericanos en el sur de Florida durante la década de años noventa, fue hallado culpable de conspiración para cometer asesinato. La fiscalía acusó a Hernández de conspirar con autoridades en La Habana para derribar aviones operados por un grupo de exiliados que solían repartir folletos sobre la isla, incitando a una revolución contra el gobierno. A sus cuatro asociados se les declaró culpables de delitos no violentos. Dos han regresado a Cuba, y los otros dos van a ser liberados relativamente pronto.

Un panel de tres jueces del Juzgado de Apelación del Distrito 11 revocó los fallos en agosto de 2005, habiendo determinado que un conjunto de factores impidieron que los acusados tuvieran un proceso justo. Los jueces establecieron que, en vista de la enorme hostilidad contra el gobierno cubano en Miami, y de cobertura periodística vilipendiando a los espías, el jurado no podía ser imparcial. Al revisar el caso posteriormente, todos los jueces de la corte de apelación dieron revés a ese fallo y restituyeron los veredictos. Sin embargo, jueces de esa corte señalaron otras deficiencias en el proceso judicial, que llevaron a una reducción en la condena de tres de los presos. La jueza Phyllis Kravitch escribió una opinión disidente, argumentando que la acusación de conspiración para cometer asesinato imputada contra Hernández no tenía fundamentos. Los fiscales, según la jueza, no establecieron que Hernández, quien le proveyó a La Habana información sobre los vuelos, había acordado con autoridades en la isla que los aviones serían derribados sobre espacio aéreo internacional. Si los aviones hubieran sido derribados sobre espacio aéreo cubano, el acto no habría constituido un delito bajo la ley de Estados Unidos.

El regreso de Hernández a la isla es una prioridad primordial para el Presidente de Cuba, Raúl Castro. Los líderes cubanos han celebrado a los presos como héroes y han protestado que el proceso legal fue injurioso. Entidades independientes, incluido un panel de Naciones Unidas que evalúa detenciones arbitrarias, y Amnistía Internacional, han sido críticas del proceso judicial. La percepción del caso en Cuba, donde los espías son vistos como víctimas, desafortunadamente ha incentivado a que el gobierno de la isla trate a Gross como una pieza canjeable.

A través de los años, funcionarios estadounidenses han dicho que no están dispuestos a intercambiar a los espías por Gross, dado que alegan que los casos no son equivalentes.

Sin embargo, un canje podría abrir el camino para reanudar lazos diplomáticos, lo cual permitiría que Estados Unidos tuviera mayores oportunidades de fomentar cambios positivos en la isla mediante la expansión de comercio, turismo y mayor contacto entre cubanos y norteamericanos. De lo contrario, se perpetuará la enemistad que ha reinado durante más de 50 años, continuando así un ciclo de desconfianza y actos de sabotaje por ambos lados.

Más allá de los méritos estratégicos de un canje, la administración tiene un deber de hacer más por lograr la liberación de Gross. Su arresto se llevó a cabo como consecuencia de una estrategia irresponsable, mediante la cual la agencia de ayuda internacional estadounidense ha enviado a contratistas privados para llevar a cabo misiones secretas en un estado policial que está rotundamente opuesto a la agenda pro-democrática de Washington.

Gross ha bajado más de 45 kilos de peso durante su detención. Está perdiendo la vista en el ojo derecho. Tiene dolencias en las caderas. En junio, su madre falleció. En mayo, luego de cumplir 65 años, Gross dijo que este año será el último que pasa en cautiverio, amenazando estar dispuesto a quitarse la vida si no recobra la libertad. Sus seres queridos han tomado sus palabras literalmente, considerándolas como una advertencia de un hombre desesperado.

Si Gross muere estando en custodia, la posibilidad de establecer una relación más saludable con Cuba desaparecerá por varios años. Obama tiene que reconocer que esto es enteramente evitable, pero hay que actuar pronto.

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