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Talking with the Spy who Returned from Miami

by Fernando Ravsberg
May 24, 2013

Before returning to Cuba, René González spent 14 years in prison for infiltrating anti-Castro groups in Miami. Photo: Raquel Pérez

On September 12, 1998, the FBI dismantled a network of Cuban spies who had been monitoring anti-Castro groups based in Miami. A number of these spies negotiated with the prosecution to have their sentences reduced, but five refused to do so. Their convictions, which included life sentences, were the most severe.

One of these five Cuban men was the pilot Rene Gonzalez, recently released from US prison, following nearly 13 years of incarceration and another nearly two years on parole. Now back living in Cuba, he agreed to talk to me about his life as an agent, his activities in the United States and his time in prison.

Q: Why did you agree to go the United States and act as a spy there?

I am part of a generation of Cubans who grew up under the threat of terrorist actions against the country. I've never forgotten the hijacking of Cuban fishing vessels and the murder of their crews, which were often perpetrated by terrorist groups based in Miami. I was among the one million people who said goodbye to the remains of the martyrs of Barbados, when the Cuban airliner was shot down. So when I was asked to do this I did not hesitate, I felt it was my duty as a patriot.

Q: Is it ethical to spy on another country?

I believe it is ethical to defend yourself when you are being attacked and that was what I set out to do. The most powerful nation in the world has attacked us for many years and we have the right to defend ourselves, provided we do no harm to the American people. At no point was it our intention to do anyone any harm, we merely exercised our right to defend ourselves.

Q: When you live a double life you also know good people, did you not feel you were betraying them?

The human element can complicate things. In all of these groups, you find good people who actually believe in what they're doing, or people who are manipulated or harbor prejudices. You learn to recognize them, to identify those who are good people and those who are not. You realize that many of these people in other circumstances would have remained with us and you treat them with the love they deserve.

I don't want to mention any names, so as not to cause anyone any trouble over there, but I met people who had been officials in Batista's army, elderly people, and I'm still like a son to them, just as they are like parents to me.

Q: What kind of information were you after? It's my understanding some of you were operating in a military base.

One of us was at a military base. He was divulging public information, he never had access to anything classified and never looked for it. His job was to compile as much publicly available information about the Cayo Hueso base as he could, because the base is a place where you can pick up signs of a possible attack against Cuba.

Q: What did the others do?

Gerardo was in charge of coordinating the network's activities. I had infiltrated several organizations: Brothers to the Rescue (Hermanos al Rescate), Democracy (Democracia), United Liberation Command (Comando de Liberación Unido) and others. I went through quite a number of different groups, because anyone who needs a small plane for their operations also needs a pilot and I was available.

Olga, René's wife, was detained by the U.S. and later expelled from the country. She was never permitted to visit her husband and became one of the major activists for the freedom of the Five. Photo: Raquel Pérez

Q: On the subject of Brothers to Rescue, Gerardo is accused of causing the deaths of its four pilots. Did you actually have anything to do with that?

We had nothing to do with that. I would say that the most audacious thing the prosecution did to politicize the trial was to present the charges of the Brothers to the Rescue incident. Gerardo can't even be accused of murder; he can only be accused of conspiracy to commit murder, that is, working with others, the government of Cuba, in this case, to commit murder, which would lead to the illicit death of a person not living in Cuba. Neither of the two charges could be substantiated.

Q: Why were the sentences so severe then?

It goes beyond the trial, the cruelty against Cuba, I would say it is revenge for all the resistance of Cuba. The U.S. government's obsession is unhealthy and leads to the irrational policies of the past 50 years.

The sentences are an irrational decision that results from the subordination of the prosecution to terrorists that control Miami - the FBI chief himself boasted of consorting with these elements.

Q: If this is the case, why did the Cuban government provide the FBI with the information that led to your capture?

In 1998, Gabriel Garcia Marquez acted as a kind of liaison [for President Fidel Castro] to approach two FBI officials and offer them our cooperation in the fight against terrorism. These officials were given a folder containing evidence. But it wasn't the information Cuba offered them which led to our capture. The evidence suggests that we were already under investigation at the time.

I also think that, ethically speaking, the fight against terrorism ought to unite our governments, over and above our ideological differences. I am for cooperation with other governments in this sense.

Q: Were you given an opportunity to negotiate? Why did you refuse to?

Yes, of course. They also offered us good deals. One had his sentence reduced to 5 years, and he was being charged with the same crime as Antonio Guerrero, that is, they would have sentenced him to life in prison. It's hard for some people to turn down an offer like that.

You have to debase yourself as a person. When you're offered a deal, the US prosecutors tell you that, if you don't lie in court and if you refuse to do what you're told, you will die in prison. You have to decide whether to lie or not.

And you know you're being used to accuse your country of espionage and attack it, to gather false evidence against Cuba. A Cuban agent confirming everything the prosecutors claim about Fidel, about the Cuban government, about Raul, would have been used to put together such evidence.

So, we're talking about two very important factors, your dignity as a human being and Cuba's defense. We went on a mission knowing it could cost us our lives, not just a prison term, and we did it to protect the Cuban people.

Q: How were you treated in prison?

René is considered a hero in Cuba, and when we were doing the interview we couldn't move more than 20 meters before people stopped to say hello. Photo: Raquel Pérez

While on trial, they put us in solitary confinement, in the prison's punishment ward, and kept us there for 17 months. They were very rough with us, our families were mistreated, I wasn't allowed to see my daughters, the medical attention we got was lousy. They tried to break us, but we had enough moral fortitude to resist.

Outside Miami, the political aspects of the case aren't as determining, you're just another inmate. It also depends on the prison's security level. It's crime that Gerardo should be kept in a maximum security prison, because these are very violent places, where very dangerous confrontations between gangs take place.

I was lucky, because I was put in a medium security prison, in the Eastern United States, where there aren't as many gangs and violent acts are less frequent.

Q: Do you believe that exchanging your comrades for Alan Gross is a fair proposal?

I don't know whether "exchanging" is the right word. No one wants to us it, politicians are complicated people. But I think it is, yes. I think all six families would benefit from it. I don't think any side should have to make a unilateral gesture, it seems absurd, an arrogant suggestion.

I have nothing against Mr. Gross. I believe that politically-motivated crimes should be dealt with a certain degree of benevolence, provided it's not an heinous crime, because these are prompted by convictions that deserve respect, whatever these are. I would be pleased to see this matter resolved and above all to see the two governments settle all of the problems they have.

Q: Why do you think the US government doesn't exchange the Five, as they did with Russian spies?

Wayne Smith, a former top US diplomat in Cuba, says that Cuba has the same effect on the US government that the full moon has on a werewolf.

Cuba breaks a scheme of continental domination that until the triumph of the revolution had not been questioned and hence the rage. Cuba is hated for Giron, hated for the October Crisis, hated for its existence and its example.


Conversando con el Espía que Regresó de Miami

por Fernando Ravsberg
24 de mayo de 2013
Tomado de Cartas desde Cuba

El 12 de septiembre de 1998 el FBI desarticula una red de espías cubanos asentados en Miami para vigilar a los grupos anticastristas. Varios de ellos negocian con la fiscalía y reducen sus penas pero 5 agentes se niegan y sus condenas fueron las más duras, incluso de por vida.

Uno de estos 5 cubanos es el piloto René González, recién liberado de las prisiones de los EEUU, tras 14 años de reclusión. Accedió a conversar sobre su vida como agente, sus actividades en los EEUU y sus días en la prisión.

P: Porqué aceptaste ir a EE.UU. a espiar?

Yo soy un cubano de mi generación y crecí bajo la amenaza del terrorismo contra Cuba, yo recuerdo los secuestros de pescadores, asesinados muchas veces por grupos terroristas de Miami. Estuve dentro del millón de personas que despidió los restos de los mártires de barbados, cuando el avión de Cubana fue derribado. Así que cuando se me pidió que hiciera esto no lo dudé, me pareció que era mi deber como patriota.

P: ¿Es ético ir espiar otro país?

Yo creo que es ético defenderse cuando se es agredido y eso fue lo fui a hacer yo. Hemos sido agredidos por la potencia más grande del mundo durante muchos años y tenemos el derecho de defendernos, siempre y cuando no le hagamos daño al pueblo norteamericano. Nosotros en ningún caso fuimos a dañar a nadie allá, solo ejercimos el derecho a la autodefensa.

P: Cuando tienes esa doble vida debes conocer también gente buena, no sentiste que estabas traicionándolos?.

El factor humano es complicado, en todos esos grupos hay personas buenas también que creen en lo que están haciendo, que son manipuladas o que tienen sus prejuicios. Uno los reconoce, aprendes quien tiene calidad humana y quien no la tiene. Te das cuenta de que muchas de esas personas en otras circunstancias hubieran permanecido con nosotros y tú los tratas con el afecto que se merecen.

No quiero nombrar a nadie para no perjudicarlos allá, pero yo he conocido personas que fueron oficiales del ejército de Batista, mayores ya, y todavía me tienen como un hijo y yo los tengo a ellos como padres.

P: ¿Qué tipo de información buscaban, porque algunos de ustedes trabajaban en una base militar?.

Había un compañero que estaba en una base militar, el pasaba información pública, él nunca accedió a nada clasificado, nunca lo buscó. Él recopilaba toda la información pública que podía sobre la base de Cayo Hueso, porque la base puede ser un punto que de indicios sobre una posible agresión a Cuba.

P: ¿Y los demás a que se dedicaban?

Gerardo era el que coordinaba las actividades, yo particularmente estaba infiltrado en varios grupos, en Hermanos al Rescate, en Democracia, en Comando de Liberación Unido y en otros. Pasé por bastantes grupos, porque todo el que necesita un avioncito, le hacía falta un piloto y yo andaba disponible.
Olga, la esposa de René, fue detenida en EEUU y después expulsada del país. Nunca se le permitió visitar a su marido y se convirtió en una de las mayores activistas por la libertad de los 5.

Olga, la esposa de René, fue detenida en EEUU y después expulsada del país. Nunca se le permitió visitar a su marido y se convirtió en una de las mayores activistas por la libertad de los 5. Foto: Raquel Pérez

P: Justamente hablando de Hermanos al Rescate, a Gerardo lo acusan de la muerte de sus cuatro pilotos, ¿tuvieron que ver con eso?.

No tuvimos nada que ver, yo diría que la mayor audacia de la fiscalía para politizar el juicio fue introducir el cargo de Hermanos al Rescate. A Gerardo inclusive no lo pueden acusar de asesinato, sino de conspirar para asesinar, o sea ponerse en combinación con otras personas, en este caso el gobierno de Cuba, para cometer un asesinato, que sería la muerte ilegal de una persona fuera de Cuba, ninguno de los dos elementos se pudieron comprobar.

P: Entonces por qué esa dureza en las condenas?

Va más allá del juicio, es el ensañamiento contra Cuba, yo diría que es una venganza por toda la resistencia de Cuba. La obsesión del gobierno norteamericano es enfermiza y conduce a las políticas irracionales de los últimos 50 años.

Las condenas son una decisión irracional, que responde la subordinación de la fiscalía a los terroristas que controlan Miami, el propio jefe del FBI se vanagloriaba de andar con esos elementos.

P: ¿Si eso era así por qué el gobierno cubano le da al FBI la información que provocó vuestra captura?.

García Márquez fue el conducto para que se realizara en 1998 la invitación a dos oficiales del FBI, a los que se les ofreció cooperar en la lucha contra el terrorismo y se les entregó una carpeta de videncias. Pero la información que Cuba les da no provoca nuestra captura, por la evidencia se deduce que ellos ya nos tenían bajo investigación.

Además yo creo que, éticamente hablando, la lucha contra el terrorismo debería unir a ambos gobiernos más allá de diferencias ideológicas, yo estoy de acuerdo en que se coopere con cualquier otro gobierno.

P: Les ofrecieron negociar a ustedes?, Por qué no aceptaron?

Si claro, además ofrecieron buenos negocios, a uno le dieron una condena de 5 años, estaba acusado de lo mismo que Antonio Guerrero, o sea que le hubieran dado cadena perpetua. Es muy fácil aceptarlo, no es tan difícil para alguna gente.

Pero tienes que humillarte como persona, cuando te ofrecen la negociación los fiscales norteamericanos te dicen que si no mientes en el estrado y si no haces lo que te dicen, te vas a morir en la cárcel. Tienes que decidir si mientes o no.

Y tú no ignoras que estás siendo utilizado como herramienta para acusar a tu país y para agredirlo, para hacer un expediente contra Cuba. Un agente cubano aceptando todo lo que los fiscales quieren en contra de Fidel, del gobierno cubano, de Raúl, hubiera sido un elemento para reforzar ese expediente.

Entonces estamos hablando de dos elementos que son muy importantes, está tu dignidad como persona y la defensa de Cuba. Fuimos a una misión qué nos podría costar la vida, no la cárcel, y fuimos para defender al pueblo cubano.
René es considerado en Cuba como un héroe, cuando íbamos a hacer la entrevista no podíamos avanzar 20 metros sin que la gente lo parara para saludarlo.

René es considerado en Cuba como un héroe, cuando íbamos a hacer la entrevista no podíamos avanzar 20 metros sin que la gente lo parara para saludarlo. Foto: Raquel Pérez

P: Como fue el trato en la prisión?

Mientras éramos procesados nos pusieron en aislamiento, en la unidad de castigo de la cárcel y nos mantuvieron allí 17 meses. Realmente nos trataron con mucha dureza, a la familia se le trató muy mal, se me prohibió ver a mis hijas, la atención médica era pésima. Trataron de quebrarnos pero tuvimos la fuerza moral suficiente.

Cuando sales de Miami el asunto político disminuye, ya eres un preso más. También depende del nivel de custodia de la cárcel. Es un crimen que Gerardo esté en un nivel de custodia alta, porque esas prisiones son de mucha violencia, con enfrentamientos muy peligrosos entre pandillas.

Yo tuve suerte porque yo caí en una cárcel de media, en el área geográfica del este americano, que las pandillas no tienen tanta incidencia, y los hechos de violencia eran más reducidos.

P: Crees que es justo la propuesta de canje de tus compañeros por Alan Gross?

Yo no sé si canje es la palabra adecuada, nadie quiere usarla, los políticos son complicados, pero yo creo que sí. Las 6 familias pueden recibir ese beneficio, yo no creo en la salida unilateral de una de las dos partes, me parece absurdo, muestra su arrogancia.

Yo no tengo nada contra el señor Gross, soy del criterio de que el delito político debe recibir cierta benevolencia, si no es un delito atroz, porque tiene otras motivaciones que yo respeto de cualquier parte. Yo vería con buenos ojos que se solucione y que sobretodo se sienten los dos gobiernos y resuelvan todos los problemas que tienen.

P: Por qué no los canjean a ustedes como hicieron con los espías rusos?

Wayne Smith, qué fue uno de los embajadores de EEUU aquí, dice que Cuba despierta en el gobierno americano la misma reacción qué la luna llena en un hombre-lobo.

Cuba rompe un esquema de dominio continental que hasta el triunfo de la revolución no había podido ser cuestionado y de ahí la rabia. A Cuba se la odia por Girón, por la crisis de Octubre, por existir y ser un ejemplo.


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